Geschiedenis

Van wielercafé tot Franse bistro

Iedereen uit de streek kent het horecapand op de hoek van de Markt in Balen. Het gebouw stamt uit het interbellum en de gevel is inmiddels geklasseerd. In 1934 werd het toenmalige Sporthotel opgericht door twee broers, allebei wielrenners. Op het gelijkvloers brachten ze ook eten en drinken aan de man, boven waren een beperkt aantal kamers voor kortverblijvers. Zo stopten er in die periode heel wat reizende handelaars én in de weekends was het hotel erg populair bij wielrenners. De oprichters hadden naast hun hotel nog jaren een bescheiden garage met naftpomp.

Zo zag het café eruit vlak na de opening in 1934. – Repro Vanderveken

Art deco

Na de uitbating van de broers heeft het hoekpand nog decennia lang dienst gedaan als café tot het twee jaar geleden kwam leeg te staan. Maar het uniek stukje Balens erfgoed zou niet lang ongemerkt wegkwijnen. "Ik zag meteen iets in dit historische pand. Ik heb de art-decostijl uit het interbellum zoveel mogelijk behouden, uiteraard wel in een nieuw kleedje", vertelt Pascale terwijl ze met de laatste interieurwerken bezig is. "We hebben de gevel behouden, kiezen voor gezellige warme verlichting én natuurlijk blijft de fantastische koperen toog staan." Die goudkleurige toog is tot ver buiten Balen bekend en wanneer je binnenkomt kan je er niet naast kijken. De zaak zelf heeft een houten vloer en is ingericht in een typische caféstijl met houten stoelen en volle eikenblad tafels.

Het café vandaag. De alombekende gevel is geklasseerd. – Vanderveken

Verse hammetjes

Niet alleen de vormgeving van café 'De Met' grijpt naar de traditionele elementen. Ook in hun aanbod zal de bistro werken met eerlijke, artisanale producten. Op het menu komen enkele vers bereide gerechten waaronder stoofvlees op grootmoeders wijze en spaghetti.  "Ook pastagerechten, verse dagsoepen, een vispannetje en regelmatig nieuwe suggesties op de kaart", vult Pascale aan. "Ik heb voor iedereen wel iets in huis. Van de lokale handelaars die een snelle lunch willen tot de fietsers die graag een verse tas soep hebben of de senioren die om een wafel of ijsje komen." Bij gevarieerd eten hoort natuurlijk ook een lekker drankje. De kersverse uitbaatster koos al haar dranken zelf, van heerlijke Italiaanse suggestiewijnen tot water van San Pellegrino. Brasserie-Bistro 'De Met' wordt ook de eerste taverne in de Kempen die het Duitse Bitburger-bier schenkt. "Een Duits premium bier dat bij blindproeftesten telkens als één van de beste van Europa uitkomt", weet Koen Van Meensel, de echtgenoot van Pascale. "We zijn erg trots dat we het bier naast La Chouffe van het vat kunnen aanbieden."